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Materiales que garantizan futuro: micelio (cuerpo vegetativo de hongos)

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Por Jesica Caram Codina
Trabajo realizado en el marco del
Programa de cursos online Edificación y sostenibilidad

Introducción

Siempre  es bueno recibir noticias de empresas que están trabajando para producir nuevos materiales que posibiliten sustituir a los tradicionales y poco sostenibles productos que se han venido utilizando hasta hoy. Pero lo más importante es que puedan hacerlo con costes competitivos desde el inicio y no supongan una barrera más a las muchas otras que hay que romper a la hora de “con-vencer” (vencer con argumentos) a nuestros clientes de las ventajas de utilizar materiales alternativos que contribuyan a la sostenibilidad de nuestro hogar-planeta.

[Fuente: earth911.com]

ECOVATIVE design desarrolla investigaciones y productos con la premisa de minimizar el impacto mediambiental utilizando para ello menos energía, materias primas sostenibles y procesos innovadores para generar materiales  con numerosas aplicaciones, tanto en el ámbito de la construcción, como de la industria automotriz y del diseño; beneficiándose de la eficiencia de la naturaleza evolucionada durante millones de años.

 

 

[Fuente: earth911.com]

GREENSULATE, aislamiento natural

Greensulate es uno de los productos que desarrolla Ecovative. Se trata de un aislamiento natural cuya materia prima es un sistema de raíces de setas denominado Micelio, el cuál es sometido a un proceso para garantizar las condiciones de seguridad requeridas para el comportamiento y uso de los materiales.

Combinado con otros elementos de naturaleza agrícola, como hojas de avena o maíz, el micelio se coloca en unas bandejas durante cinco días a obscuras, en las cuales comenzarán a enlazarse sus raíces entremezclándose con los demás materiales, creando así un tejido orgánico.

 

[Fuente: impactlab.net]

Posteriormente, se somete a un tratamiento de cocción y secado para obtener el producto final.  Así se obtiene un material sostenible, desde el proceso de extracción o producción de la materia prima, ya que es derivado de un organismo vivo, pasando por los costes de transporte, dado que este tipo de material se podría fabricar, llegado el momento, en cualquier sitio, debido a que no es una materia prima que se encuentre disponible en zonas específicas y terminando por el cierre del ciclo de vida de los materiales en cuanto a que una vez enterrado el material se descompone en el plazo de un mes.

 

[Fuente: springwise.com]

Enumerando todas estas ventajas Ecovative ahora tiene por delante el reto de lograr una cierta estandarización en cuanto al crecimiento de este organismo para garantizar los grados de seguridad exigidos por las normativas en cuanto a la uniformidad del material y en consecuencia a sus prestaciones. Ya están en camino!


Génesis del material

El micelio es la masa de hifas que constituye el cuerpo vegetativo de un hongo. Los cuerpos vegetativos de la mayoría de los hongos están constituidos por filamentos unicelulares denominados hifas. Las hifas crecen tan sólo apicalmente en el ápice. Las hifas pueden crecer con mucha rapidez, hasta más de 1 mm por hora. Por este motivo y por las frecuentes ramificaciones surge en el sustrato una maraña de hifas con una enorme superficie: el micelio. (es.wikipedia.org/wiki/Micelio)

 

[Fuente: biol2c201.blogspot.com]

Uno de los componentes principales de las paredes celulares de los hongos presente en las hifas, la quitina es un polisacárido. Los polisacáridos son biomoléculas formadas por la unión de una gran cantidad de monosacáridos, monómeros constituyentes de éstos que a la vez son polímeros. Este es el segundo polímero natural más abundante después de la celulosa.  La reacción por la cual se sintetiza un polímero a partir de sus monómeros se denomina polimerización.

 

[Fuente: es.wikipedia.org]

Todos estos procesos naturales inherentes a los organismos vivos han sido imitados y reproducidos por la industria desarrollándose los materiales que hoy se emplean pagando por ello un costo medioambiental muy elevado.

Aplicaciones y características de Greensulate

Este material tiene una gran versatilidad y en principio ha sido pensado para constituir una alternativa sostenible, sin toxicidad y biodegradable; debido a sus características de ligereza, incombustión, solidez y resistencia al agua; de las espumas utilizadas para materiales de embalaje, mobiliario, tablas de surf, parachoques de autos y en última instancia como material aislante para edificios, ya que estos son los que más requisitos de seguridad y exigencias deben reunir a la hora de su producción y resultado final.

Los ladrillos de micelio también son otra de las tantas aplicaciones que puede tener este material, no son tóxicos para organismos, son aprueba de fuego, resistentes al agua, al moho y como si no fuera poco atrapa más calor que la insolación usual con fibra de vidrio, asimismo es más fuerte que el hormigón libra por libra.

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[Fuente: ecovativedesign.com]

Philip Ross, inventor y artista descubrió en el micelio un eficiente material de construcción que ha utilizado para realizar la primera estructura hecha totalmente de hongos.

[Fuente: ecovativedesign.com]

Los ladrillos de hongo se producen en unas bolsas llenas de serrín, hervidas por varias horas. Una vez pasteurizadas estas bolsas se inserta dentro de ellas tejido de hongos. Poco a poco el hongo digiere el serrín, de este modo se va transformando el contenido de la bolsa en una estructura densa y resistente. Después de que el tejido de hongo haya colonizado  todo el serrín, se corta la estructura superior del mismo y el ladrillo acabado de germinar en un cuarto donde se secara por un mes. Luego de haberse secado el micelio, este toma unas extraordinarias cualidades que lo hacen sobresalir como materia de construcción.

 

[Fuente: philross.org]

Otro dato interesante es que desde 2007  Ecovative ha desarrollado este material y ahora ha firmado con Ford un acuerdo para producir una espuma que se utilizará en los parachoques, puertas y paneles de los coches, en sustitución de los plásticos derivados del petróleo. Destacar que Ford ya utiliza soja en la espuma de sus asientos y está dispuesta a innovar para prescindir de los materiales derivados del petróleo estando abierta a las investigaciones que Ecovative lleva a cabo con plumas de pollo, algas y paja de trigo, para lograr materiales verdes a partir de desechos agrícolas.

Otros aislantes sostenibles y sus singularidades y debilidades destacadas

Llegados a este punto, las empresas están dedicando sus esfuerzos a innovar y desarrollar materiales aislantes que cumplan con el nuevo y cada vez más imprescindible requisito de sostenibilidad. Debido a esto nos estamos enfrentando a un nuevo catálogo de todo tipo de materiales de construcción, en este caso de aislantes térmicos y acústicos derivados de materias primas naturales, sostenibles y con procesos de fabricación y potencial reciclado que garanticen el cierre del ciclo de vida de los materiales o al menos contribuyan de manera positiva al impacto medioambiental.
Así no encontramos con materiales aislantes producidos con lana de oveja, virutas y fibras de madera, corcho, fibras de cáñamo, fibras de lino, etc.

Sabemos que si estos materiales están en el mercado es porque cumplen con las exigencias normativas requeridas y que son buenos aislantes tanto térmicos como acústicos pero ¿Cuáles son las singularidades y debilidades más relevantes de cada uno con respecto a los otros y que debemos saber a la hora de decantarnos por alguno de ellos?...

He aquí una reseña de las  singularidades y debilidades de cada uno.

 

Manto de lana de oveja

SINGULARIDAD:  Absorbe y transfiere al  exterior la humedad, olores y productos químicos presentes en el aire, por esto es un buen aliado para combatir el síndrome del edificio enfermo. Pruebas realizadas por el Fondo Central de Pruebas de Tokio, Japón, mostraron que el formaldehído liberado en una cámara, en un 96% era absorbido por la lana en pocas horas. Esta capacidad es exclusiva de las fibras naturales.
Ligero, este aislante es apropiado en los casos de soporte de poca resistencia.
Se adapta perfectamente a las irregularidades del armazón para garantizar un aislamiento de calidad.
No irritante. Reciclable. Este producto no contiene ninguna fibra sintética.

Paneles rígidos de virutas de madera

SINGULARIDAD:  Tiene múltiples aplicaciones que trascienden la función del mero aislamiento, como revestimiento de superficies en parkings, tablero soporte de cubiertas inclinada, suelos flotantes, fondo perdido de encofrados, corrección de puentes térmicos lineales en pilares, dinteles... (e ≥ 25 mm), soporte de revocos (e = 15 mm).

DEBILIDAD : si bien las virutas proceden de material residual de la explotación maderera y por tanto un material reciclado, es la aglomeración con el cemento lo que hace improbable su reciclaje al final de su ciclo de vida.

Paneles rígidos de fibra de madera

SINGULARIDAD:  Es un producto obtenido de residuos madereros, por tanto reciclado y con un coste energético bajo.
Para la elaboración de los paneles de utiliza agua y emulsión de parafina en pequeñas cantidades por lo que la reintegración natural al medio ambiente es factible.

Los tableros de fibra de madera son aislantes, ecológicos y económicos. La estructura porosa de sus fibras favorece la difusión de vapor y los tableros "respiran", son capaces de absorber las ondas sonoras y mejorar considerablemente la amortiguación del ruido de impacto. Pueden absorber gran cantidad de agua conservando su carácter de material seco.

Paneles rígidos de corcho negro aglomerado

SINGULARIDAD:  Es una sustancia renovable, cuya materia prima es la corteza de los alcornoques y su contenido energético es muy bajo, ya que se aglomera utilizando sus propias resinas naturales en presencia de vapor por lo que la degradación natural es muy buena y se puede incinerar sin desprender CO2.
Su durabilidad es ilimitada y presenta una gran resistencia natural a ácidos, parásitos y roedores. Es el único aislante ecológico resistente a ambientes húmedos, por lo que su aplicación se amplía a zonas con altos contenidos de humedad.

Corcho triturado

SINGULARIDAD: Material renovable extraído de la corteza del alcornoque posee una cualidades inmejorables.

DEBILIDAD: Para Aislamientos en cubiertas o cámaras de aire se mezcla con mortero y se aplica como capa de compresión en un grosor determinado. Esta mezcla  imposibilita su posterior reciclaje.

Mantas flexibles y paneles rígidos de fibra de cáñamo o lino termofijado

SINGULARIDAD:  Sustancia renovable, cuya materia prima son diferentes tipos de cáñamo.
El coste energético es bajo. Es un material renovable, cuya explotación puede llevarse a cabo de forma sostenible. No lleva aditivos que puedan ser perjudiciales para la salud o el medio ambiente.

Es el material ideal para el aislamiento de los desvanes vacíos, de las vertientes de la techumbre, de las paredes o tabiques, de los forjados por la buena regulación de la humedad que ejercen.

Su crecimiento es rápido y, al ser una planta refractaria a las plagas, no necesita protección de pesticidas.
No es comestible para insectos y roedores, y es permeable al vapor de agua.
Se utiliza como capa base en pavimentos flotantes, como aislamiento térmico y acústico en techos con estructura de madera, particiones vacías y para revestimiento de paredes mediante métodos adecuados.

Fibra de celulosa de papel reciclado

SINGULARIDAD:  Es un material aislante obtenido a partir de papel de periódico reciclado. La materia prima es la celulosa.
Como características principales caben destacar sus cualidades higroscópicas, la resistencia al fuego y a la descomposición, la posibilidad de reciclaje o reutilización, su gran resistencia mecánica y la insolubilidad en la mayoría de los disolventes ordinarios.

Se aplica con una máquina que insufla el producto en los espacios huecos. Se adapta perfectamente a las irregularidades de la estructura y es muy ligero, ideal para soportes poco resistentes. Se utiliza como material protector contra incendios.

 

Paneles de fibra de coco

DEBILIDAD: Aunque es un eficiente aislamiento tiene el inconveniente de gran huella ecológica debido a que se debe importar de países lejanos.

Plumas de ave

SINGULARIDAD: Es una manta compuesta de plumas y plumones de aves con un tratamiento.
La materia prima es sostenible en cuanto a su extracción y reciclable.
Es un aislamiento poco conocido en nuestro país. Compuesto de 70% de plumas de pato, 20% de fibras textiles termo fusible y 10% de lana higienizada. Este material regula de forma natural la higrometría.

Mantas semirígidas de algodón

SINGULARIDAD:  Material derivado de los restos de esta industria textil. El proceso de da mediante procesos de transformación consistentes en el humedecido y prensado de las fibras.

Es un material reciclado, reciclable y biodegradable. No contiene ninguna sustancia tóxica. Utilizado también como aislamiento de cables eléctricos y para evitar pérdidas térmicas en depósitos de agua y tuberías.

DEBILIDAD:  Proviene del algodón, un cultivo no muy sostenible ya que demanda grandes cantidades de agua y uso de herbicidas para controlar las plagas, pero como se trata de reutilizar los restos de esta industria se está dando un buen uso a los residuos generados.

 

Vidrio celular- Vermiculita-Arcilla expandida

SINGULARIDAD:  Son materiales extraídos de canteras que pueden ser sostenibles y el caso del vidrio proveniente de la chatarra del vidrio blanco.
Tienen aplicaciones distintas respecto a otros materiales aislantes, como aglomerantes en morteros y hormigones, protectores contra fuego de las estructuras o en el caso del vidrio celular en paneles de falsos techos en lugares con alta condensación de humedad o la necesidad de materiales asépticos como en hospitales.

DEBILIDAD:  Todos ellos necesitan procesos de fabricación a altas temperaturas lo cual origina una importante demanda energética y emisiones de CO2, si bien el vidrio es biodegradable al finalizar su ciclo de vida y las arcillas y vermiculita son productos químicamente neutros y que no emiten ninguna sustancia contaminante.


Conclusión

Con este trabajo se pretende dar a conocer un material innovador que promete a futuro y tiene grandes posibilidades no sólo en el ámbito de la construcción , sino en muchos otros campos y aplicaciones. El objetivo principal cuando hablamos de materiales sostenibles es tener en claro cuáles son las materias primas y sus procesos de extracción y fabricación, así como las prestaciones que garantizan en la fase de uso y su posterior reciclaje o biodegradación sin impactos ambientales. Con todo esto se puede decir que si Ecovative con Greensulate logra conseguir el reto de dotar a este material del grado de uniformidad requerido, el material promete y tiene gran futuro, incluso frente a otros materiales sostenibles que cumplen la misma función como hemos detallado, ya que crece naturalmente y en un tiempo ínfimo comparado con los demás (ver tabla comparativa), sólo necesita una muy baja cantidad de energía para su estabilización y no se está mermando un recurso tan importante como los bosques aunque sean sostenibles, garantiza buenas prestaciones en la fase de uso y es biodegradable en un cortísimo margen de tiempo, ¿Qué más se le puede pedir?

[Gráfica comparativa entre Greensulate y otras materias primas en cuanto al tiempo de crecimiento de las mismas sin tener en cuenta los procesos de fabricación. Este aspecto es relevante, ya que es la obtención primaria de los materiales y la repercusión en el medioambiente que esto genera. No se han tomado en cuenta para esta comparación materiales como el vidrio, la vermiculita y la arcilla expandida también expuesto en el listado de materiales ya que su presencia en la naturaleza no tiene fases de crecimiento cuantificables.]

Última actualización el 02 de Septiembre de 2011  

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